Terrores Nocturnos

¿Se despierta durante la noche con un grito de angustia? ¿Se despierta con miedo y con sudoración, taquicardia y taquipnea? ¿Es difícil tranquilizarle? ¿Puede describir detalladamente el recuerdo de lo ocurrido durante la noche? ¿Estos episodios le provocan malestar? ¿Provocan deterioro en sus relaciones sociales, laborales o de otras áreas importantes de su actividad?


Descripción del trastorno

Los Terrores Nocturnos son episodios en los que la persona se despierta de forma brusca, ocurre con frecuencia y se dan generalmente en la etapa del sueño profundo durante las primeras horas de la noche. La persona se despierta con un grito de angustia. Durante el episodio aparece miedo, taquicardia, sudoración  y con la respiración alterada. El sujeto muestra una relativa falta de respuesta a los esfuerzos de los demás por tranquilizarle. Existe amnesia del episodio y no describe ningún recuerdo de lo ocurrido.

La inmensa mayoría de las veces se da en niños sanos alcanzando su mayor frecuencia a los 11 años, no debe preocupar, puesto que desaparece a medida que el niño crece en torno a los 12- 15 años. Sin embargo, cuando éstos aparecen en la edad adulta es más preocupante. El hecho de sufrir terrores nocturnos en edad adulta, puede estar relacionado con problemas emocionales como la ansiedad, depresión u otros problemas de personalidad.

En niños se da con más frecuencia y no se asocia con otros trastornos mentales o psicopatológicos a diferencia de lo que se suele observar con población adulta. La tensión emocional y la fatiga parecen incrementar la aparición de estos episodios. Hechos traumáticos recientes (hospitalizaciones, separación, muerte ser querido, etc.) son factores de riesgo que pueden desencadenar y mantener los episodios.

Se tiene que diferenciar de otros trastornos: episodios ocasionales (frecuencia, intensidad y malestar); Pesadillas; Sonambulismo (actividad motora estructurada, no vegetativa, aquí es leve y no hay miedo, suelen aparecer simultáneamente); Alucinaciones hipnagógicas (al dormirse, dejan recuerdos vívidos); Trastorno de angustia (despertar rápido, completo y sin confusión, amnesia o actividad motora, similares a las diurnas).


Abordaje terapéutico

Los terrores nocturnos normalmente desaparecen con el tiempo y no suelen precisar tratamiento farmacológico, salvo en algunos casos, en los que son útiles las benzodiacepinas.

Tanto para niños como para adultos se recomienda mantener una correcta higiene del sueño, es decir, entrar en un período de no actividad de al menos 20 minutos, que facilite la relajación y permita conciliar el sueño.  En los niños se debe evitar el cansancio excesivo, que parece estar bastante relacionado con la aparición de los terrores nocturnos.

Para los adultos: hay que evitar el consumo de sustancias estimulantes como el alcohol, el tabaco o el café, y no irse a dormir justo después de cenar. Se ha demostrado que el ejercicio físico, el yoga y la meditación disminuyen los niveles de estrés y permiten descansar mejor durante la noche.

El abordaje psicoterapéutico de los terrores se ha planteado, fundamentalmente, desde el enfoque de intervenciones de terapia conductual y terapia cognitivo-conductual, si bien es compatible con otras terapias alternativas destacando el EMDR (Desensibilización y Reprocesamiento por los Movimientos Oculares) y la hipnosis.

Para los niños las técnicas apropiadas son aquellas que enseñen al niño a afrontar los sueños que le provocan ansiedad, como técnicas de relajación y hacer que el sueño pierda su carácter amenazante. Otra técnica muy efectiva, a corto plazo, es el Despertar Controlado,  consiste en despertar al niño antes de la hora en la que habitualmente aparecen los episodios, durante un periodo de 7 noches consecutivas, se despierta al niño 15 minutos antes de llegar a la franja horaria donde se desencadenan los terrores nocturnos, se mantiene fuera de la cama unos 5 minutos y nuevamente vuelve a la cama para dormir.

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